ฝากถอนไม่มีขั้นต่ำ วาฬบาลีนกิน (และอึ) มากกว่าที่เราคิด

ฝากถอนไม่มีขั้นต่ำ วาฬบาลีนกิน (และอึ) มากกว่าที่เราคิด

ปลาวาฬได้ดึงปลาวาฬยักษ์ออกจากทะเลมาเกือบศตวรรษแล้ว 

โดยลดจำนวนวาฬลงได้ถึง 99 เปอร์เซ็นต์สำหรับบางสายพันธุ์ ฝากถอนไม่มีขั้นต่ำ นักวิทยาศาสตร์บางคนคิดว่าเคย์ ซึ่งเป็นสัตว์จำพวกครัสเตเชียนตัวเล็กๆ ที่วาฬจำนวนมากกินในอึกใหญ่ จะระเบิดออกมาเป็นจำนวนมาก ส่วนใหญ่เป็นอิสระจากแรงกดในการป้อนอาหารของสัตว์ที่ใหญ่ที่สุดที่เคยมีชีวิตอยู่

แต่นั่นไม่ได้เกิดขึ้น ในทางกลับกัน จำนวนคริลล์แอนตาร์กติกได้ลดน้อยลงตั้งแต่กลางศตวรรษที่ 20 โดยมากกว่า 80 เปอร์เซ็นต์ในพื้นที่ที่มีการค้าวาฬอย่างหนัก ผู้บริโภคอื่น ๆ ของ krill เช่นนกทะเลและปลาได้รับความเดือดร้อนเช่นกันในกรณีที่ไม่มีกุ้งและสัตว์กินเนื้อขนาดยักษ์

ตอนนี้ นักวิทยาศาสตร์มีความคิดที่ชัดเจนขึ้นแล้วว่าทำไมสิ่งนี้ถึงเกิดขึ้น: อึของวาฬ หรือมากกว่านั้นคือการขาดมัน

ผลการศึกษาใหม่พบว่าวาฬบาลีน รวมทั้งวาฬสีน้ำเงินและวาฬหลังค่อม กินอาหารโดยเฉลี่ย มากกว่าเคย คิดและอาหารอื่นๆ มากกว่าที่เคยคิดไว้ถึงสามเท่า และอาหารที่มีปริมาณมากขึ้นหมายถึงอุจจาระที่มากขึ้น ในทางตรงกันข้าม การล่มสลายของ krill อาจเกิดจากวาฬจำนวนน้อยลงที่ขับคริลล์ที่อุดมด้วยธาตุเหล็กและถูกย่อย ปฏิเสธระบบนิเวศเหล่านี้สารอาหารที่สำคัญบางอย่างที่จำเป็นสำหรับการเจริญเติบโต แพลงก์ตอนพืชที่บุปผาซึ่งรักษาเคยและส่วนอื่น ๆ ของใยอาหารพึ่งพาธาตุเหล็กนั้น นักวิจัยรายงานว่าการฟื้นฟูประชากรวาฬสู่ระดับก่อนการล่าปลาวาฬสามารถช่วยสนับสนุนระบบนิเวศเหล่านี้และจัดเก็บคาร์บอนได้มากขึ้นในมหาสมุทร

“มันยากที่จะรู้ว่าวาฬมีบทบาทอย่างไรในระบบนิเวศโดยไม่รู้ว่าพวกมันกินเข้าไปมากแค่ไหน” โจ โรมัน นักนิเวศวิทยาทางทะเลจากมหาวิทยาลัยเวอร์มอนต์ในเบอร์ลิงตันซึ่งไม่ได้มีส่วนร่วมในการวิจัยกล่าว เขากล่าวถึงการบริโภคอาหารวาฬอย่างคร่าวๆ และการศึกษาครั้งนี้จะ “ช่วยให้เราเข้าใจได้ดีขึ้นว่าการหมดลงของวาฬในวงกว้างส่งผลกระทบต่อระบบนิเวศในมหาสมุทรอย่างไร”

การประเมินอาหารที่แม่นยำของสิ่งมีชีวิตขนาดโบอิ้ง 737 ที่กลืนฝูงสัตว์ไม่มีกระดูกสันหลังยาวหนึ่งเซนติเมตรที่อยู่ต่ำกว่าพื้นผิวมหาสมุทรนั้นไม่ใช่เรื่องง่าย การประเมินก่อนหน้านี้อาศัยการผ่าวาฬที่ตายแล้วหรือการอนุมานความต้องการเมตาบอลิซึมของวาฬตามขนาด Matthew Savoca นักชีววิทยาทางทะเลแห่ง Hopkins Marine Station แห่งมหาวิทยาลัยสแตนฟอร์ดในแปซิฟิกโกรฟ แคลิฟอร์เนีย กล่าวว่า “การศึกษาเหล่านี้เป็นการคาดเดาอย่างมีการศึกษา และยังไม่มีการดำเนินการใดๆ กับวาฬที่มีชีวิตในป่า

แต่เทคโนโลยีใหม่ทำให้ซาโวคาและเพื่อนร่วมงาน “มีโอกาสตอบคำถามทางชีววิทยาขั้นพื้นฐานเกี่ยวกับสัตว์ที่มีเสน่ห์มากที่สุดในโลก”

นักวิจัยจำเป็นต้องรู้สามสิ่ง: ความถี่ที่วาฬให้อาหาร พวกมันกินอึมากแค่ไหน และอาหารในแต่ละอึกมีอาหารเท่าใด นักวิจัยสามารถบอกได้เมื่อวาฬพุ่งเข้าหาเหยื่อด้วยการใช้เซ็นเซอร์ที่ซับซ้อน 321 ตัวจาก 7 สายพันธุ์ ซึ่งเป็นสัญญาณบ่งบอกถึงการให้อาหาร โดรนทางอากาศถ่ายภาพวาฬ 105 ตัว ซึ่งนักวิจัยเคยประเมินขนาดของอึก ในที่สุด การทำแผนที่โซนาร์เผยให้เห็นความหนาแน่นของเคยในพื้นที่ป้อนอาหารหลัก

ซาราห์ ฟอร์จูน นักนิเวศวิทยาทางทะเลที่ Fisheries and Oceans Canada ในวินนิเพกกล่าวว่าการรวมชุดข้อมูลเหล่านี้เข้าด้วยกันเผยให้เห็นรายละเอียดเกี่ยวกับการให้อาหารมากขึ้นกว่าเดิม Savoca และเพื่อนร่วมงานของเขา “วัดทุกสิ่งที่คุณต้องการเพื่อวัดเพื่อให้ได้ค่าประมาณการบริโภคที่แม่นยำ” สำหรับวาฬบาลีน เธอกล่าว

ปรากฎว่าโดยเฉลี่ยแล้ว วาฬบาลีนกินอาหารมากเป็นสามเท่าของที่คาดการณ์ไว้ก่อนหน้านี้ ตัวอย่างเช่น วาฬสีน้ำเงินสามารถฆ่าเคย์ริลได้ 16 เมตริกตันในหนึ่งวัน นักวิจัยพบว่า Savoca กล่าวอย่างกระฉับกระเฉงซึ่งเทียบเท่ากับประมาณ 10 ล้านถึง 20 ล้านแคลอรีหรือประมาณ 30,000 บิ๊กแม็ค 

วาฬไม่ได้กินเยอะขนาดนั้นทุกวัน 

สัตว์เหล่านี้ใช้เวลาหลายเดือนโดยไม่กัดเมื่ออพยพไปในระยะทางอันกว้างใหญ่ แต่ปริมาณอาหารที่พวกมันกินเข้าไปและขับออกมาในปริมาณมาก แสดงให้เห็นว่าวาฬสร้างระบบนิเวศในมหาสมุทรในระดับที่ใหญ่กว่าที่เคยคิดไว้ Savoca กล่าว ทำให้การสูญเสียส่งผลกระทบมากขึ้น

นั่นเป็นเพราะว่าบทบาทหนึ่งที่วาฬเล่นคือหน้าที่ของนักปั่นสารอาหาร โดยการกินเคย์ริลที่อุดมด้วยธาตุเหล็กในส่วนลึกและคืนธาตุเหล็กนั้นกลับคืนสู่ผิวน้ำในรูปของอุจจาระ วาฬช่วยรักษาองค์ประกอบสำคัญนี้ไว้ในใยอาหาร การล่าวาฬที่มากเกินไปอาจทำให้วัฏจักรเหล็กนี้พังได้ ด้วยธาตุเหล็กที่ผิวน้ำน้อยลง แพลงก์ตอนพืชจะหดตัว จำนวน krill ผิดพลาดและระบบนิเวศก็มีประสิทธิภาพน้อยลง Savoca กล่าว 

ก่อนที่การล่าวาฬในอุตสาหกรรมจะฆ่าวาฬหลายล้านตัวในศตวรรษที่ 20 นักวิจัยคาดการณ์ว่าวาฬบาลีนในมหาสมุทรใต้เพียงแห่งเดียว ซึ่งเป็นพื้นที่ให้อาหารหลัก ใช้ 430 ล้านเมตริกตันต่อปี มากกว่าสิ่งมีชีวิตต่อหน่วยพื้นที่มากกว่าสองเท่าของตัวเคยที่พบ ในน่านน้ำเหล่านั้นวันนี้ ( SN: 3/4/21 ) นักวิจัยคาดการณ์ว่าปลาวาฬป้องกันการสูญเสียธาตุเหล็กได้ประมาณ 1,200 เมตริกตันในแต่ละปี แม้จะลดจำนวนลงในแต่ละปี ปล่อยให้ล่องลอยไปสู่ความมืดมิดของมหาสมุทรทางใต้

วาฬน่าจะไม่ใช่ปัจจัยเดียวที่อยู่เบื้องหลังการสูญเสีย krill อย่างน่าตกใจ Savoca กล่าว แต่หลักฐานแสดงให้เห็นว่า “วาฬมีบทบาทที่นี่ และเมื่อคุณเอาพวกมันออกไป โดยเฉลี่ยแล้วระบบจะทำงานได้น้อยลง” 

ประชากรวาฬบางตัวกำลังฟื้นตัว ( SN: 11/18/19 ) หากวาฬและเคยถูกนำกลับมาเป็นตัวเลขในช่วงต้นทศวรรษ 1900 ได้ ผลผลิตของมหาสมุทรใต้จะเพิ่มขึ้น 11 เปอร์เซ็นต์ นักวิจัยคำนวณ ผลผลิตที่เพิ่มขึ้นนั้นจะแปลเป็นร่างกายที่อุดมด้วยคาร์บอนมากขึ้น จากเคยไปเป็นวาฬสีน้ำเงิน ซึ่งจะเก็บคาร์บอนรวมกันได้ 215 ล้านเมตริกตันต่อปี เทียบเท่ากับการนำรถยนต์มากกว่า170 ล้านคันออกจากถนนในหนึ่งปี ทีมงานแนะนำ

“วาฬไม่ใช่วิธีแก้ปัญหาการเปลี่ยนแปลงสภาพภูมิอากาศ” Savoca กล่าว “แต่การสร้างประชากรวาฬขึ้นมาใหม่จะช่วยเศษไม้ และเราต้องการเศษไม้จำนวนมากมารวมกันเพื่อแก้ปัญหา” ฝากถอนไม่มีขั้นต่ำ